祁阳石,产于湖南省永州市祁阳县。该石质不甚坚,温润细腻,多呈紫红色,石色匀净,常见浅绿色石脉。色佳者有山水日月人物之象,尤以紫花者稍胜,大者制屏亦雅。祁阳石质地细滑而沉,可用于琢制砚台,成砚称“祁阳石砚”或“祁阳砚”,肌理莹彻,云委波襄。

祁阳石属粘土质板岩,赋存于祁阳县下奥世地层中;矿物成分有绢云母、石英、斜长石、绿泥石、氧化铁等;有浅绿、灰绿、朱紫、褐等色;显微纤维结构,层纹状构造。其中称“紫袍玉带”者,通体为紫色,中间夹有青绿石纹;另一种为页层岩质彩石,剖开石头,颜色分多种层次,有紫艳、黄褐、乳白等,偶见黑色层。

据记载,乾隆皇帝的御书桌上的其中一方“紫袍玉带龙砚”便是祁阳石砚。祁阳砚作为国内名砚、湖南顶级石砚,在《湖南通志》、《祁阳县志》、《浯溪考》、《墨史》等中有清楚记载。

在清朝同治年版的《祁阳县志》上,还有这样的记载:“石产邑之东隅,工人采择,取其石之有纹者,随其石之大小,凿锯成板,彩质黑文如云烟状俗称花石板,以镶器皿亦颇不俗。无纹者有紫、绿两种,可以为砚”。

使用祁阳石雕的器物往往可以显现“紫袍玉带”,这与古代帝王的穿着非常接近,也迎合了“紫气东来”这样的吉祥寓意。所以,祁阳石便受到帝王的“宠爱”。乾隆年间,祁阳籍一品大臣陈大受亲自将一方“紫袍玉带龙砚”作为珍宝觐献乾隆皇帝,乾隆十分高兴,加以珍藏,并要求照例朝贡,从此祁阳石砚作为贡品上献朝廷。北京故宫博物馆张淑芬研究员曾透露,故宫博物馆收藏有数方祁阳石古砚及多件石屏风,均品质上乘,系历朝历代之御用佳品。

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